Underground railroad - Colson Whitehead

Adultes
Livre

Cora a 16 ans. Elle est née esclave dans une plantation de coton dans la Géorgie d'avant la guerre de Sécession. Abandonnée par sa mère qui a fui la plantation, elle a tenté depuis de survivre à la violence de sa condition.

Un jour pourtant elle décide de s'évader pour tenter de devenir une femme libre. Elle part avec Caesar et va entamer un long périple par le biais de l'underground railroad.

Cet "underground railroad" a bien existé au 19ème siècle, c'était un réseau clandestin qui aidait les esclaves a rejoindre le Canada ou des Etats libres du Nord.

Colson Whitehead l'interprète à sa façon, assez litérale, en en faisant un réseau souterrain de galeries de chemin de fer passant d'un Etat à l'autre.

Cora passera ainsi de la Géorgie à la Caroline du Sud, puis à la Caroline du Nord, le Tennessee et enfin l'Indiana. Dans chaque Etat, elle va découvrir un visage différent du rapport à l'esclavage et des relations entre Noirs et Blancs. A 2 reprises, pensant avoir trouvé enfin un endroit accueillant, elle sera obligée de fuir à nouveau, rattrapée par sa condition d'esclave et de fugitive.

Ce roman à la construction impeccable, à la langue sèche, possède une dimension politique et philosophique. A la quête de liberté de Cora se superpose en effet la métaphore de cette gangrène qui ronge la société américaine, le racisme.

Auréolé des 2 plus prestigieux prix littéraires américains, le roman fait forcément écho au contexte politique et social récent aux Etats-Unis. C'est un beau roman, rythmé et prenant. Peut-être pas le grand chef d'oeuvre auquel je m'attendais, mais une lecture riche et intense néanmoins.

Editions Albin Michel - 2017.

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